Complainte de la Dame de Nizon

Lament for the Lady of Nizon

Dialecte de Cornouaille

  • Première publication dans le Barzhaz, 3ème édition, en 1867.
  • Composé par M. Stanguénec, vicaire de Riec, en l'honneur de Marie-Ursule Feydeau du Plessix-Nizon (ou de Vaugien), mère de Théodore de La Villemarqué, décédée en 1847.
  • Ne figure pas dans le cahier de Keransquer.
  • Ursule-Feydeau de Vaugien (1776-1847), an 'Itron Nizon'

    Ursule-Feydeau de Vaugien (1776-1847)
    An 'Itron Nizon' (la Dame de Nizon)
  • First published in Barzhaz Breizh, 1st edition, in 1867.
  • Composed by M. Stanguénec, curate of Riec, in remembrance of Marie-Ursule Feydeau du Plessix-Nizon (or de Vaugien), mother of Théodore de La Villemarqué. She died in 1847.
  • Not included in the Keransquer copybook.


  • Mélodie - Tune
    (Cf. Bosenn Heliant).

    Français English
    1. La dame gît en son cercueil!
    Le Plessix-Nizon est en deuil !
    Le soleil, comme on peut le voir,
    S'obscurcit d'un nuage noir.

    2. - Dès lors que ce feu s'est éteint,
    Qui donc calmera notre faim,
    Nous vêtira, nous soignera?
    Et nos plaies, qui les guérira?

    3. De Quimperlé jusqu'à Nizon
    Tous agenouillés, nous pleurions ;
    Terrassés, au bord du chemin
    Sur quatre lieues, par le chagrin.

    4. Et Chaque malheureux qui pleure
    Devant ta dernière demeure,
    Voudra fleurir ta sépulture
    Aussi longtemps que sa vie dure.

    5. Le deuil qui frappe le manoir,
    Dame, affecte tout le terroir!
    Adieu, mère si douce et bonne!
    Fallait-il que cette heure sonne?

    6. - Mes chers pauvres, je m'interroge.
    Vos pleurs méritent bien l'éloge.
    Mais ne sont-ils pas vains, ces pleurs?
    Notre mère est dans le bonheur.

    7. Un bonheur qui sera le vôtre:
    Avec Jésus et les apôtres,
    La Vierge, les saintes, les saints,
    Son époux, ses filles, les siens.

    8. Le prêtre assis près de son lit
    D'une voix douce en son nom dit:
    - Venez, saintes et saints du ciel ,
    L'accueillir au havre éternel.

    9. Afin que je puisse avec vous
    Aimer Dieu, notre père à tous,
    Au ciel et pour l'éternité. -
    C'est à ces mots qu'elle a passé.

    10. Car elle a passé doucement,
    Cette âme, comme en souriant,
    Voyant que la porte, peut-être,
    Du Paradis s'était ouverte.

    11. Ce fut le jour de Notre-Dame
    Du Carmel, qu'elle rendit l'âme!
    Ce fut le soir d'un vendredi,
    Ce jour où le Sauveur périt.

    12. Chers pauvres, ne gémissez pas
    Cessez de pleurer son trépa.s
    Si vous l'aimez: les blés étaient
    Mûrs. Les anges les ont coupés.

    13. Le vieil arbre devait tomber,
    Le Maître devait l'emporter;
    Mais beaucoup de jeunes surgeons
    Se pressent au pied de son tronc.

    14. On verra sous les feuilles vertes,
    Des nids où des oiseaux à naître
    Chanteront la gloire de Dieu
    Qui prend grand soin de l'homme et d'eux...

    15. Disons tous un De Profundis
    Sur la tombe des Du Plessix.
    Qu'on y écrive: "ICI REPOSE
    L'HONORABLE MERE DES PAUVRES".-

    16. Ce chant celui qui l'écrivit
    Fut curé de Riec jadis.
    Il aimait et il aime encor
    La dame même après sa mort.

    17. Chaque matin, tant qu'il vivra,
    Pour la vieille dame, il dira
    Un Memento. Et puisse-t-il
    La retrouver au Paradis !

    Trad. Christian Souchon (c) 2008
    1. Woe is me! Dead is the Lady
    Ursula Feydeau du Plessix.
    A black cloud hangs in the heavens.
    Everywhere the sun light darkens.

    2. - If you passed away, dear mother,
    Who shall now appease our hunger?
    And provide clothes and remedy
    And heal the wounds of the needy?

    3. Over four leagues a single whine.
    From Quimperlé we formed a line
    Up to Nizon. All of us cried
    Upon our knees by the wayside.

    4. And we cried following the hearse
    To commit you to grave and earth!
    On your tomb also did we cry,
    And shall we cry until we die!

    5. Sad bereavement for the manor
    And the countryside all over!
    Farewell, mother so good-hearted!
    Why must we so soon be parted?

    6. - My dear poor, for the tears you shed,
    Words of highest praise must be said.
    And yet there is no need to cry
    She has her share of Heaven's joy.

    7. She dwells with the Holy Virgin,
    Jesus and the Apostles in
    Heaven with the other saints, and
    With her daughters and her husband.

    8. The priest who sat by her bedside
    In a low voice said, as she died:
    " You all who dwell in Heaven's shrine
    Come and welcome this soul of mine.

    9. That she might, if you welcome her,
    Love, like you, God who's our father
    In Paradise, forever more."
    And she died within the next hour.

    10. She passed away, so calm and mild
    And the priest could see that she smiled
    As if she had seen Heaven's gate,
    Open to welcome her, in wait.

    11. T' was Saint Mary of Carmel's day,
    The loveliest feast that you find may.
    For dying; a Friday evening,
    The day of Our Lord's suffering.

    12. Poor, be silent, if you love her!
    Stop crying over your mother!
    The wheat must be reaped when it's ripe
    That's why the angels came and scythed.

    13. Death has cut off the old tall wood.
    The Lord has carried home his good.
    Yet so many young shoots are left
    Of which old woods are not bereft.

    14. The little birds will get the best
    Of their green leaves to build their nests
    And the praise of God they will chant
    Whose creatures never live in want.

    15. Let us say a "De profundis"
    On the old grave of Du Plessix.
    And let us write on the ledger:
    POOR, SAY A PRAYER FOR YOUR MOTHER -

    16. This lament was made by a priest
    Who was vicar of Riec parish.
    He loved and he will love always
    The lady who has passed away.

    17. He will say as a morning prayer
    A "Memento" for his mother.
    He will, as long as he's alive.
    May he join her in paradise!

    Translation Christian Souchon (c) 2008


    Brezhoneg
    (Textes bretons - Breton Texts)


    Marie-Ursule Feydeau du Plessix-Nizon (ou de Vaugien).
    La présente élégie fut composée, comme indiqué dans l'avant-dernière strophe, par M. Stanguénec, ancien vicaire de Riec, en l'honneur de la mère de La Villemarqué, Marie-Ursule Feydeau du Plessix-Nizon (ou de Vaugien).
    Dans la préface à l'édition de 1867, l'auteur dédie son livre
    "à celle qui le commença bien longtemps avant sa naissance...". Cette dame avait donc commencé bien avant son fils à noter les chansons populaires et celui ci affirme avoir "trouvé les plus belles pièces ... sur des feuilles du cahier de récoltes où sa mère puisait sa science médicale" (Cf: vers Herboristerie bretonneHerboristerie Bretonne ).

    La part de Mme de La Villemarqué dans l'élaboration du Barzhaz
    Donatien Laurent consacre un chapitre de ses "Sources du Barzaz Breiz" à étudier cette question. Le propre fils du Barde, Pierre de La Villemarqué affirmait que sa grand-mère avait collecté la quasi-totalité des chants de la première édition du Barzhaz (1839).
  • Il s'appuyait sur les "Tables des matières", une liste écrite de la main de cette dame, où l'on retrouve 51 des 54 chants en question, rangés, à quelques exceptions près dans le même ordre que dans l'édition imprimée de 1839.
  • Il invoquait aussi le préambule de l'édition de 1839 où l'auteur déclarait qu'il devait à sa mère "l'idée du recueil", elle qui, en entendant une mendiante lui chanter une chanson en rétribution de son aide médicale fut "frappée de la beauté des poésies bretonnes" et chercha souvent à s'en faire chanter de nouvelles. Mais ce n'est que quand son fils s'y intéressera vraiment, qu'elle sollicitera pour celui-ci "ce touchant tribut du malheur".
    Si la part que le Barde reconnaît à sa mère dans la collecte va croissant d'une édition à l'autre, on remarque que dans celle de 1845, il écrit:
    "le Pauvre Clerc, les Miroirs d'argent et la Rupture...ont été chantés à ma mère dans son enfance par des personnes d'un âge avancé", alors qu'en 1839, il écrivait "nous ayant été chantés". En 1867, dans la préface de la troisième édition, comme on l'a vu, il se reconnaît envers sa mère décédée en 1847 une dette bien plus lourde encore.
    Un article de l'Echo de Morlaix de 1848, cité par D. Laurent, exprime sans doute la réalité des choses:
    "Madame de La Villemarqué n'avait apporté à cette étude qu'un intérêt de curiosité. L'active intelligence de son fils chercha à pénétrer plus profondément cette minière inexplorée."

    Les cinq chants imputables à la Dame de Nizon
    En définitive, les pièces du Barzhaz à l'élaboration desquelles Mme de La Villemarqué a contribué, selon les indications fournies par les notices les concernant, sont au nombre de cinq:
  • outre les trois "sonioù" déjà citées:
    le Pauvre Clerc, les Miroirs d'argent et la Rupture,
  • on trouve une version du Clerc de Rohan, qu'elle se souvenait avoir entendu chanter par sa bonne, Marie Tanguy en 1780 -elle avait alors 4 ans -
  • et la Peste d'Elliant que lui avait chantée une mendiante de la commune voisine de Melgven.
    Le cahier de recettes, conservé par Pierre de La Villemarqué ne comprend qu'un chant Jannédic, auquel il faut ajouter une feuille où Mme de La Villemarqué a noté, outre une autre transcription de Jannédic et un couplet d'un air à danser, ce dont elle se souvenait de la version du Clerc de Rohan pour l'envoyer à son fils. Ces documents montrent qu'elle n'avait aucune pratique de la langue écrite et n'aurait pas pu se livrer à une véritable activité de collecteur.

    Les "Tables des matières"
    Ces feuillets sur lesquels Mme de La Villemarqué a noté en regard d'une liste de chansons, les noms des personnes qui les auraient chantées, étaient connus, bien avant que M. Donatien Laurent ait commencé à étudier les carnets de collecte. Mais c'est à lui que revient le mérite d'en avoir compris la signification. Une fois ces feuillets remis dans le bon ordre, il a constaté qu'il s'agissait en réalité de 2 tables:
  • La liste (A) des chants du Barzhaz de 1839 (1ère édition);
  • et une liste (B) de 20 chansons, dont 14 figurent sur la précédente, généralement sous d'autres titres, 4 n'existent que sur les carnets des collectes, 1 sera publiée en 1845 et la dernière fait double emploi.
    S'appuyant sur les travaux de Francis Gourvil et sur ses propres investigations, M. Donatien Laurent a, en outre, établi que ces listes portent en tout sur 20 chanteurs, principalement de Nizon, que la mère du Barde fit venir au Plessix pour que son jeune fils puisse noter leur répertoire. Quand ce dernier prépara la seconde édition du Barzhaz, désireux de citer ses sources pour répondre aux critiques qui lui étaient faites, il demanda à sa mère de lui rappeler les noms de ces interprètes. La liste (B) correspond à une première tentative désordonnée de répondre à cette demande, tandis que la seconde s'appuie sur la table des matières du Barzhaz, 1ère édition, dont elle reprend les titres. Tout laisse supposer que ce nouvel aide-mémoire fut établi trop tard (en 1849: cf. note pour le chant Miroirs d'argent) pour servir pour l'édition 1845, ce qui explique les quelques divergences entre celui-ci et le Barzhaz.
    L'examen des "Tables" montre que les 18 chanteurs de Nizon connaissaient à eux seuls 37 des 54 chants retenus par La Villemarqué pour l'édition de 1839. Cette observation est de portée générale et, de la même façon, Luzel a collecté la presque-totalité de ses 4 recueils de chansons dans le seul canton de Plouaret (Trégor), dont 259 auprès de la seule Marc'harid Fulup.

    Chants rares et chants communs
    Le fait que l'on retrouve la plupart de ces chansons dans d'autres collectes, celles de l'Abbé Guillerm à Trégunc ou d'Yves Le Diberder à Pont-Scorff juste avant la guerre de 14-18, montre qu'elles appartiennent à un répertoire général courant dans lequel chaque chanteur se constituait un répertoire propre, adapté à ses propres goûts: "sonioù" sentimentales, histoires de nains ou de fées, merveilleux chrétien, histoires d'amour contrarié, etc.
    D'autres chants sont plus rares: en 1908, Pierre de La Villemarqué publiait une lettre reçue de sa cousine Camille un an plus tôt, où l'on lit:
    "La Meunière de Pontaro n'est plus connue, du moins des personnes auxquelles j'en ai parlé, pas plus que l'Enfant supposé, mais Clémence Penquerc'h se souvient très bien de la Fiancé de Satan, de la Korrigane, de la Peste d'Elliant, de la Prédiction de Guiclan...". Cette dernière pièce est la plus contestée de l'édition de 1839. Elle ne figure pas dans les carnets de collecte et l'on ne peut que regretter qu'on ne sache pas, comme l'écrit D. Laurent, "ce que chantait Clémence Penquerc'h pour apprécier la toilette, à coup sûr soignée que fit subir [au texte] La Villemarqué..."
    Les autres titres rares dont l'existence dans le répertoire traditionnel a été contestée - et l'est encore par plus d'un - sont le Rossignol, l'Enfant supposé et Merlin-Barde. La qualité de ces textes rend l'hypothèse d'une fabrication ex-nihilo peu probable. En ce qui concerne le dernier chant, le texte recueilli par La Villemarqué figure pour l'essentiel dans ses carnets et, contrairement à ce qui a été affirmé par ses détracteurs, La Villemarqué s'est appuyé sur un texte authentique.

    La Villemarqué collecteur
    La Villemarqué a donc commencé sa collection en mettant à contribution les chanteurs de Nizon que lui indiquait sa mère, puis, nous dit-il,
    "dans le but de l'augmenter, j'ai parcouru la Bretagne durant plusieurs années,..j'ai assisté aux fêtes religieuses et profanes, aux 'pardons', aux foires, aux veillées, aux 'fileries'" (filajoù). Si l'on s'en tient à ses "arguments" et "notes" qui encadrent les pièces, le recueil apparaît essentiellement comme le fruit de ses propres collectes (à l'exception des deux poèmes de Merlin qu'il admet avoir puisé dans la collection de Mme de Saint-Prix).
    Les carnets de collecte indiquent clairement, que La Villemarqué fut bien le collecteur actif et payant de sa personne qu'il affirme être,
    "parcourant, trois ou quatre étés durant, les campagnes de Basse Bretagne, pour interroger les détenteurs de la tradition poétique".
    Ce faisant, il est souvent plus habile dans la collecte que dans la restauration des textes de qualité supérieure qu'il avait recueillis lui-même. Ces opérations de collecte, il les décrits rarement. Quand il le fait, comme dans un texte paru dans "L'Echo de la Jeune France" d'octobre 1837, on le voit faisant preuve de
    "qualités humaines qui servirent son entreprise: sa simplicité, sa gentillesse, ses bonnes manières, sa vivacité, sa passion, aussi, pour cette poésie populaire habituellement dédaignée, [...] cette concordance des sentiments, enfin, que les plus humbles percevaient chez lui et dont il savait si bien faire usage. [...] Lorsque s'y ajoutent les dons d'intelligence, de patience, de flair, de perspicacité, et cet autre don - alors sans prix - qu'est la naissance, on voit quels étaient les atouts de ce jeune collecteur. Sa naissance, en particulier, lui ouvrit certainement maintes portes qui restèrent fermées à Luzel". (D. Laurent opus cité, page 314)
    A ces qualités s'ajoute une curiosité pour les sujets les plus divers: récits légendaires, réflexions sur la chanson bretonne, milieu social, traditions locales, manuscrits de mystères bretons rassemblés par de Penguern...
    Malheureusement, le collecteur est prisonnier des conceptions de son milieu et de son temps. Dans chaque texte de chanson, il lui importe de retrouver une hypothétique composition d'origine bardique et, si possible, médiévale. Ce faisant, il s'est privé de toute une partie du répertoire et l'on ne trouve, dans ses collectes, ni pièces grivoises, ni pièces satiriques sociales contre la petite noblesse et le bas-clergé, qui abondent chez Luzel et ses épigones. A quoi s'ajoute une autocensure allant dans le même sens chez ses informateurs qui ne disent pas tout ce qu'ils savent...

    Les zones d'enquêtes de La Villemarqué

    Les chants "interdits"
    Contrairement à Luzel qui imaginait avoir trouvé dans le Trégor et le Goëlo et dans un milieu social bien circonscrit la totalité du répertoire breton authentique, La Villemarqué, sans doute plus conscient de la complexité de l'objet de son étude, dès le début de ses enquêtes, en a étendu le champ bien au-delà de Nizon: le Cap Sizun, le Pays bigouden, le Castellinois, le Léon, le Trégor et quelques points de Haute-Cornouaille. (Cf. carte de la page "Faucon")
    En outre, souligne Donatien Laurent,
    "sa collecte fait la place à un type original de chants que leur facture et leur inspiration haussent au dessus du lot commun".
    Ces quatre chants apparaissent tardivement dans les carnets d'enquête: 1837-1838 pour Merlin-Barde et les Chouans; 1840, pour les deux autres, le Faucon et le Vassal de Duguesclin. Ils ne sont repris dans aucune autre collection. L'examen minutieux des manuscrits montre que les documents d'enquête les concernant ne sont pas retouchés. Ils témoignent sans doute d'une tradition épique dont la vigueur d'expression a incité les informateurs à ne pas oser les chanter. C'est le mot que le Barde lui-même, dans l'avant-propos de l'édition de 1845, prête à un vieux chanteur des Montagnes noires:
    "...C'est que plusieurs d'entre elles ont une vertu, voyez-vous; le sang bout, la main tremble et les fusils frémissent d'eux-mêmes, rien qu'à les entendre; plusieurs contiennent des mots et des noms qui ont la propriété de mettre l'écume à la bouche des ennemis..."
    Ce n'est qu'à partir de 1840, dans ces territoires nouveaux des Montagnes noires et auprès de milieux sociaux privilégiés, comme les bandes de sabotiers, que La Villemarqué affirme avoir pu enfin noter ces chants épiques. M. Donatien Laurent a trouvé la notation de deux autres de ces chants dans les deux autres carnets dont il préparait la publication en 1989. Je n'ai malheureusement pas (encore) pu me procurer ce précieux ouvrage. Peut-être le Combat de Saint-Cast est-il l'une de ces deux pièces remarquables.

    Les mélodies du Barzhaz Breizh
    Si la façon dont La Villemarqué a retouché les textes des chants du Barzhaz pouvait justifier les critiques des folkloristes, il n'en va sans doute pas de même des mélodies qui n'ont pas été composées par lui (bien que Francis Gourvil ait poussé le scepticisme jusqu'à affirmer le contraire). Elles lui avaient été chantées lors de ses collectes et il avait demandé à des camarades musiciens de les retranscrire. Pour la première édition (1839), ce fut, comme il est indiqué dans la préface, Jules Schaeffer, membre de l'Académie Royale de Musique et membre de la Société des Concerts du Conservatoire de l'Opéra.
    En 1845, il fut aidé par Audren de Kerdrel (1815 - 1889), comme La Villemarqué ancien élève de l'Ecole des Chartres. Enfin, pour l'édition de 1867, il reçut l'aide de Sigismond Roparz, le père du compositeur Guy Roparz et par Thielemans, organiste de l'église de Guingamp.
    Cette dernière édition comporte 73 mélodies (dont 3 paires pratiquement identiques: "Azenorig C'hlaz" et " Paotred Plouyeo", "An tri manac'h ruz" et "Pardon Sant Fiakr", "Emzivadez Lannuon" et "Ar re c'hlaz"). Comme le recueil comporte 85 chants (en comptant pour un chant chacun, l'imposant "Lez Breizh" et "Yannik Skolan"), on voit que les poètes populaires aimaient à utiliser des airs existants pour accompagner des textes nouveaux.
    Puisque La Villemarqué ne pouvait pas composer les airs, l'authenticité de ceux qu'on trouve dans son ouvrage est garantie.

    Le rôle de l'Abbé Henry
    On apprend dans les notes qui accompagnent certains chants, et cela est confirmé par Anatole Le Braz que l'aumônier de l'hôpital de Quimperlé depuis 1836, l'Abbé Henry (1803 -1880), un pur bretonnant, avait apporté une contribution essentielle à la mise au point des textes bretons du Barzhaz. L'Abbé Henry publia en 1842 des "Kanaouennoù santel evit Eskopti Kemper" (Chansons saintes pour l'évêché de Quimper) qui contiennent quelques airs du Barzhaz de 1839. Quand La Villemarqué publiera en 1845 et 1867 ses éditions augmentées, il inclura des airs présents dans les "Kanaouennoù", mais qui se distinguent toujours de ceux du recueil de l'Abbé, ce qui montre qu'il ne les a pas recopiés, mais que son ami et lui, avaient entendu des versions différentes.
    Par ailleurs, il faut tenir pour certain que, contrairement à certaines affirmations infondées qui veulent que l'Abbé Henry soit le véritable auteur du Barzhaz, la collaboration entre les deux amis est postérieure à 1839, année de la publication du premier Barzhaz. Cette date est aussi celle à laquelle l'abbé publia une "Vie de Saint Isidore" (Buez Sant Isidor) qui ignore absolument les innovations orthographiques et lexicologiques de Le Gonidec, alors qu'elles seront scrupuleusement respectées dans les "Kanaouennoù" de 1842. C'est donc entre ces deux dates que se place la rencontre entre les deux hommes et la conversion de l'Abbé par le jeune vicomte aux nouvelles règles linguistiques. De cette collaboration entre un néophyte de la langue bretonne et un bretonnant maîtrisant parfaitement la grammaire et la syntaxe, devait sortir, entre autres, la seconde édition du Barzhaz, celle de 1845, largement exempte des tares qui entachaient son aînée. Le rôle de l'Abbé se limita toujours à celui d'un conseiller technique, comme il ressort clairement des écrits des deux hommes (cf. Le départ de l'âme).

    La descendance de La Villemarqué
    Un descendant en droite ligne de La Villemarqué, M. Bertrand Tyl, a eu la gentillesse de m'écrire:

    "Les descendants du barde sont nombreux (plus d'une centaine... je ne peux les compter).
    Ma fille cadette porte le nom de Clémence, celui de la femme du barde. Voici la branche à laquelle j'appartiens: (cf in fine)
    Mon père n'est pas breton, mais je suis né dans un manoir typiquement breton :

    qui était la propriété de mon oncle alors, mais n'est plus dans la famille. Toutefois j'y suis passé cet été en famille alors que je séjournais près de Crozon.
    Enfin la famille a pris l'habitude de citer, lors des enterrements, un passage du Barzhaz Breizh (le présent chant):

    12. Cessez donc, chers pauvres,
    cessez de gémir ; ne pleurez pas,
    si vous l'aimez ; le blé était mûr,
    les anges l'ont coupé.

    13. Le vieil arbre est tombé,
    le Maître a emporté son bien ;
    mais beaucoup de jeunes rejetons
    restent après lui très serrés. "

    (Traduction de La Villemarqué)
  • Marie-Ursule Feydeau du Plessix-Nizon (or de Vaugien).
    The present lament was composed, as mentioned in verse 16 by the Reverend Stanguénec, former curate of Riec, in honour of La Villemarqué's mother, Marie-Ursule Feydeau du Plessix-Nizon (or de Vaugien).
    In the preface to the 1867 edition, the author dedicates his book "to the one who started it long before I was born...". This lady had set, allegedly, long before his son, to committing to paper Breton folk songs. La Villemarqué asserts that "he found the most beautiful pieces... among the pages of the notebook where his mother's medical science was recorded ( see to Breton HerbalBreton Herbal

    The part taken by Mme de La Villemarqué in the making of the collection
    Donatien Laurent devotes a whole chapter of his "Sources du Barzaz Breiz" to investigating this issue. The Bard's own son, Pierre de La Villemarqué, went so far as asserting that his grandmother did collect practically all the songs included in the first (1839) edition of the Barzhaz.
  • He leant on the "Tables of contents", an array, written at the hand of this lady, of 51 among the 54 songs in the 1839 edition, put in the same order but for a few of them.
  • He also leant on the preamble to the 1839 edition where the author stated that he was indebted to his mother for suggesting to him "the idea of this collection", when she asked a beggar woman to sing her a song in reward of the medical help extended to her and "was so astonished by the beauty of the Breton poetry" that she often reiterated her request. But it was not until her son showed real interest in it, that she used to ask for his sake "this moving tribute from poverty". The part the Bard acknowledges to his mother is increasing from edition to edition, yet it may be noted that he states in the 1845 issue: "The Poor Clerk, the Silver Mirrors and Breaking-off... were sung, when I was a boy, to my mother, by elderly folks", whereas he wrote in 1839 "were sung to me". In the preface to the 1867 edition, as already mentioned he declares that he is still far more in debt to his mother departed in 1847.
    Very likely the author of an article printed in 1848 in the "Echo de Morlaix" speaks the truth:
    "Madame de La Villemarqué was keenly puzzled by a matter in which her son's active intelligence recognized a mine worth investigating more thoroughly."

    The five songs attributable to the Lady of Nizon
    When all is said and done, the number of songs of the Barzhaz which the "notices" preceding them assert they were contributed by Mme de La Villemarqué amounts to five:
  • beside the three aforementioned "sonioù":
    The Poor Clerk, The Silver Mirrors and Breaking-off,,
  • we find a version of the Clerk of Rohan that she remembered had been sung to her by her nanny, Marie Tanguy, en 1780, when she was four years old.
  • and The Plague in Elliant sung by a beggar woman from the neighbouring parish Melgven.
    The book of recipes, kept by Pierre de La Villemarqué harbours only one song Jannedic, but attached to it is a large sheet where his grandmother had recorded, in addition to another version of "Jannedic" and a single verse of a dancing air, remains of a version of The Clerk of Rohan, that she evidently intended to send to her son. These texts demonstrate that she had no practice of written Breton, whatsoever, and was unable to act as a real collector.

    The "Tables of contents"
    This leaflet, whereon Mme de La Villemarqué noted opposite to a list of songs the names of the persons who had sung them, was known even before M. Donatien Laurent started investigating the collecting notebooks. But he was the one who could explain how to understand them. Once the individual sheets were put back in order, he found out that there were, in fact, two Tables:
  • Table (A): Contents of the 1839 issue of the Barzhaz,
  • Table (B): A list of 20 songs, 14 of which are extant in the foregoing, most of them titled otherwise, 4 only in the notebooks, 1 in the next printed issue (1845) and the last title is redundant with a previous one.
    Using Francis Gourvil's and his own investigations, Donatien Laurent established furthermore, that both lists encompassed only 20 singers, nearly all of them living in the Nizon area, whom the Bard's mother used to summon to Plessix Manor, to allow her son to record their repertoire. When the latter was preparing the second edition of the "Barzhaz", he wanted to reply to a reproach made to him and asked his mother for his informers' names. Table (B) was her first, somewhat messy attempt to meet this requirement, whereas Table (A) is based on the table of contents printed in the 1839 edition. However the chances are that this second table was drawn up too late (in 1849: see note to Silver Mirrors) and could not be used by La Villemarqué for the 1845 edition, which explains the few discrepancies between this document and the notes in the Barzhaz.
    A close examination of these "Tables" shows that 18 Nizon singers knew 37 from the 54 songs included by La Villemarqué in the 1839 edition. This is not exceptional since Luzel, for instance, gathered nearly all of the songs of his four-volume collection in the tiny area around Plouaret in Trégor-shire, 259 of them from the singing of the sole Marc'harid Fulup.

    Rare songs and common songs
    Most of these songs are found in other collections, e.g. the one created by Abbé Guillerm in the Trégunc area, or by Yves Le Diberder at Pont-Scorff, on the eve of WW1. They clearly belong to a general common body which provided each individual singer with a repetoire of his own, attuned to his own tastes: soppy "sonioù", fairy tales, Christian supernatural fiction, thwarted love stories, etc.
    Other songs are still more rare: in 1908, Pierre de La Villemarqué published a letter he had received from his cousin Camilla, a year earlier, to the effect that:
    "Pontaro Miller's Wife was no longer known, at least of the people she had asked about it, nor was The Changeling, but Clémence Penquerc'h remembered very well Satan's Bride, Sir Nann, Plague in Elliant, and Gwenc'hlan's Prophecy...". The last-named song is the most questioned piece in the 1839 edition. It may be found in none of the collecting copybooks and we cannot help regretting, so writes D. Laurent, that we don't know "what Clémence Penquerc'h did sing, for we could have assessed the very likely thorough trim carried out by the collector..."
    The other rare songs whose genuineness was - and often still is - most contested are The nightingale, the afore-mentioned Changeling and Bard Merlin. Due to their outstanding quality, these poems may hardly be considered mere forgeries. As for the last-named title, most of these lyrics exist in La Villemarqué's copybooks. They were really collected and La Villemarqué resorted to genuine traditional stuff to compose this fascinating poem, in spite of all his detractors' assertions.

    Collector La Villemarqué
    la Villemarqué first started on his collection with contributions of singers pointed out to him by his mother, then, so says he,
    "with the aim of increasing it, I have travelled Brittany for many years ...attending festivals, both religious and secular, so-called "pardons", fairs, evening gatherings, spinning parties", (filajoù). Judging by his sole "arguments" and "notes" preceding and concluding the songs, the collection appears as the result of his own investigations (except two of the four Merlin poems which he admits he found in Mme de Saint-Prix' collection).
    The collecting books clearly demonstrate that La Villemarqué really was the active and self-denying collector he claims to be,
    "roaming the country roads of Lower Brittany, three or four summers successively to interview the guardians of the true poetic tradition".
    As a collector he proved more proficient than as a restorer of the high-quality texts he was lucky enough to come across. His collecting proceedings he rarely describes. When he does, as in a text, published in the October 1837 copy of "L'écho de la Jeune France", he appears as a young man endowed with
    "human qualities very useful for his undertaking: unaffectedness, kind manners, urbanity, vividness and a keen interest for folk poetry, usually despised by educated people [...] responsiveness which he could so well measure out when speaking with the humblest folks.[...] In addition, superior brains, patience, intuition, shrewdness, and above all, a most invaluable gift at that time: high birth! These were the qualities of which the young collector could take advantage. In particular his being an aristocrat may have opened to him doors that have remained stubbornly closed to Luzel." (D. Laurent "Sources" p. 314).
    Last but not least, his curiosity about the most diverse matters: legendary stories, Breton song, social order and local traditions, MSS of Breton mysteries collected by de Penguern...
    Unfortunately the collector remains stuck in the conceptions of his time and of his social class. In every song he is above all anxious to detect a bardic composition or a possible medieval origin. Therefore he neglected an important part of the repertoire on his errands and his book does not include the bawdy songs or satirical songs against local gentry or clergy that abound in the collections of Luzel and his emulators. On the other hand his informators would exercise autocensorship in the same direction and retain part of what they knew.
    Les chanteurs du Barzhaz 1839, Aux sources du Barzaz
    Colonne 5, les majuscules et les minuscules renvoient aux titres dans les 2 listes
    Column 5, the upper or lower case letters refer to song titles in the first or the second table, respectively

    The "forbidden" songs
    Unlike Luzel who imagined he would find in Trégor and Goélo and in a restricted human environment the whole of the genuine Breton repertoire, La Villemarqué realized that he was taking up a complex study, at the very beginning of his investigations, and soon extended the field of his research far beyond Nizon: Cap Sizun, Pays Bigouden, Châteaulin area, Léon, Trégor and other districts of Upper-Cornouaille. (See map on page "Hawk")
    That is why, as stated by Donatien Laurent,
    "his collection includes a particular type of songs whose construction and subject raise high above the rest".
    These four songs entered the collecting books rather late: Merlin the Bard and The Chouans in 1837-1838; The Hawk and Duguesclin's vassal in 1840. They will be found in no other collection. Scrutinizing the MSS reveals that these handwritten documents were not amended. They ought to prove the existence of an epic tradition whose exceptional expressiveness incited their possessors to refrain from singing them.
    That is the very word that the Bard himself puts in the mouth of an old singer from the Black Mountains...
    "You know, some of these songs have a (sort of magic) power; your blood boils, your hand quivers and the guns stir in the racks on hearing them; in many of them there are words and names apt to make the foe's mouth foam with rage..."
    It was not until 1840, when he started travelling new areas in the Black Mountains and approaching there segregated milieus, as are the clog makers, that La Villemarqué, so he writes, could note these epic songs. M. Donatien Laurent discovered the hand-written record of two other songs in the two other collecting books which he was preparing to edit in 1969. Unfortunately I could not (as yet) get hold of this precious book. Perhaps The Combat of Saint-Cast is one of these remarkable pieces.

    The tunes of the Barzhaz Breizh
    If La Villemarqué may be criticized for his lack of accuracy in recording the lyrics of the Barzhaz songs, this reproach does not apply to the tunes that he cannot possibly have composed himself (though the thoroughly sceptical Francis Gourvil asserts the contrary). They were sung to him by the country folks and he asked some of his friends who were musicians for their retranscription. In the first edition (1839) this was performed, as stated in the preface, by Jules Schaeffer, who was a member of the (French) Royal Music Academy and of the Society of the Concerts of the Paris Conservatoire (Opera).
    In 1845 he was helped by Audren de Kerdrel (1815 - 1889) who was, like La Villemarqué an alumnus of the Ecole des Chartres. And for the 1867 edition, he availed himself of the assistance of Sigismond Roparz, the father of the composer Guy Roparz and Thielemans, the organist of Guingamp church.
    The latter edition includes 73 tunes (but 3 pairs are practically identical: "Azenorig C'hlaz" and " Paotred Plouyeo", "An tri manac'h ruz" and "Pardon Sant Fiakr", "Emzivadez Lannuon" and "Ar re c'hlaz"). Since the collection is made up of 85 songs (the monumental "Lez Breizh" and the long "Yannik Skolan" being considered each one song), it appears that the country bards used to recycle popular tunes for their own new creations.
    Since La Villemarqué was not able to compose, the genuineness of the airs included in the Barzhaz is guaranteed.

    The role played by Abbé Henry
    From the notes attached to certain songs we learn - and this fact is confirmed by Anatole Le Braz - that the chaplain of Quimperlé Hospital , the Abbé Henry (1803 - 1880), a true Breton speaker, has made an outstanding contribution to revising the Breton texts in the Barzhaz Breizh. The same Abbé Henry published in 1842, the "Kanaouennoù santel evit Eskopti Kemper" (Holy songs for the Quimper Bishopric) which include some of the tunes of the 1839 edition of the Barzhaz. When La Villemarqué published in 1845 and 1867 enhanced song collections, he added some airs that are also found in the "Kanaouennoù" but with noticeable differences. The inference is that he did not copy these tunes from his friend and that both of them had heard different versions.
    Besides we may take it for granted that, in spite of ill-founded assertions to the effect that Abbé Henry was the true author of the Barzhaz, the cooperation between both men started after 1839, the publication year of the first Barzhaz edition. In the same year the Rev. Henry published a "Life of Saint Isidore" (Buez Sant Isidor) where he proved to ignore altogether the orthographic and lexicological changes advocated by Le Gonidec, which he introduced into his new book later, in 1842. Therefore, it was between these two dates that the two became acquainted and that the young Viscount made of the Cleric an adept of the new linguistic rules. From the cooperation between a newcomer to Breton oral literature and a native Breton speaker, perfectly aware of grammar and syntax rules, the second 1845 edition of the Barzhaz, among others, was to arise and it was mostly free of the mistakes that marred its predecessor. The Abbé's role always was confined to that of a technical advisor, as we may clearly infer from their written statements (see The Soul's departure).

    The descendants of La Villemarqué
    A descendant of La Villemarqué, Mr Bertrand Tyl was kind enough to send me a letter:

    "The issue from the Bard is a numerous one (over a hundred... I don't know exactly).
    My youngest daughter's name is Clémence after the first name of the Bard's wife. Here is the branch I belong to (see picture below).
    My father is no Breton scion, but I was born in a typically Breton manor: (see photo opposite).

    La Villemarqué par Alexandre Le Bihan, peintre quimpérois né en 1837 à Langonnet (coll. privée) La Villemarqé par Raymond Lheureux
    Vicomte Hersart de la Villemarqué


    It was at that time the property of my uncle but is no longer now.
    Nevertheless I was allowed to visit it during this summer holiday while dwelling with my family in Crozon.




    May I mention, to conclude, that our family is in the habit of quoting on funerals this excerpt from the Barzhaz Breizh (verses 12 and 13 of the present song in the translation by Villemarqué)?
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    Son ar baradoz suite